Origine de la gerbille

La gerbille (gerbillinae) forme une sous-famille de petits rongeurs de la famille des Muridés.
La gerbille existe sous 16 genres disctincts (Gerbillus, Meriones) et 103 espèces différentes.

La gerbille est une souris du désert se trouve dans des zones arides et désertiques d’Afrique, du Proche et Moyen-Orient.
Le genre Meriones comprend plus d’une quinzaine d’espèces,
la gerbille de Mongolie (Meriones unguiculatus) est celle que l’on trouve couramment dans les laboratoires et les animaleries.
Ne pas confondre la gerbille avec la gerboise qui ne sont pas de la même famille, c’est dernière ont une queue et des pattes arrière plus longues.

La gerbille est un animal grégaire et monogame (sauf en captivité) ; à l’état sauvage, elle vit en petits groupes.
Le territoire d’un groupe peut atteindre plusieurs centaines de mètres carrés, il est un terrier profond équipé de nombreuses galeries.
La gerbille est un animal végétarien (granivore) à tendance omnivore.

Leur physiologie est adapté aux conditions climatiques qui sont particulièrement arides. La gerbille économise l’eau (boit peu et urine peu).
Leur ouïe est très développée, leur permet de localiser les prédateurs ainsi que leurs congénères parmi le groupe.

La gerbille dans le monde

En Asie, la grande gerbille d’Ouzbékistan (Rhombomys opimus), vit dans le désert en groupes familiaux importants.
Elle tambourine le sol avec ses pattes, associé à des cris et une gestuelle pour avertir les membres du groupe de l’arrivée d’un prédateur.
Cette grande gerbille est un réservoir du bacille de Yersin (la peste transmis par les puces).

Dans les steppes de Mongolie, les gerbilles sont la principale source de nourriture de carnivores, en particulier les oiseaux de proie.

En Afrique, c’est des réservoirs potentiels de maladies ou ravageurs de cultures dans les zones sahéliennes, les gerbilles peuvent être
des rongeurs particulièrement nuisibles, en particulier lorsqu’elles pullulent.
Certaines gerbilles du sud de l’Afrique comme Gerbillurus paeba et Desmodillus auricularis ont un rôle pollinisateur, elles sont friandes du nectar des hyacinthées,
elles transportent le pollen sur leur museau qu’elles plongent dans le cœur des fleurs.

Dans la péninsule Arabique, on les classe en deux catégories:

  • Les gerbilles des sables (psammophiles) comme la gerbille de Cheesman (gerbillus cheesmani) qui se distingue par des mœurs solitaires et le dessous de ses pattes couvert de poils.
  • Les gerbilles des rochers comme Meriones tristami qui vit dans des régions moins arides et qui sont nocturnes. Cette population varie en fonction de l’abondance de la nourriture.
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